根据《商标法》第四十四条第(一)项规定,注册商标在使用中自行变更的,由商标局责令限期改正或者注销注册商标。《商标法》第四十八条_款规定,使用未注册商标作为注册商标的,由当地工商行政管理部门予以制止,限期改正,可以予以通报或者罚款。变更注册商标与假冒注册商标有着共同的特点。在实践中如何区分它们?

某调味品有限责任公司已在第30类酱油等调味品上注册了“米味王子”图文组合商标。商标的整体形象是半圆的。商标中的“伟”字是专门用来变换第二长划的左端和左上角的。本公司在生产、销售的产品中实际使用的是“美味王子”的图文商标,并在注册商标上做了标记——将“味千王子”图文组合注册商标中“味”的第二长横向变形部分改为左上角的“口”,其他部分没有变化。公司是否应当变更注册商标或者冒充注册商标?

1994年9月23日《**工商行政管理总局关于实施《商标法》有关问题的批复》(工商总局字[1994]261号)曾明确规定:对注册商标作局部或者细微的修改,如改变商标文字部分的字体,或者在不改变图形主体的情况下,对图形部分的一些修改或增删等,属于注册商标的自行修改变更;注册商标的主要部分(包括文字和图形)发生重大或者根本性变化的,视为新商标。商标在注册前与注册商标一起使用的,是冒充注册商标的行为。也就是说,自主变更注册商标,意味着注册商标没有明显的视觉差异或者实质性变化。

根据中国工商出版社2009年《商标法理解与适用》第388-390页,商标局_对自行变更注册商标的定义有了新的看法:(1)自行变更注册商标,是指商标注册人或者其被许可人实际使用对注册商标进行标识,在保持注册商标基本特征的前提下擅自变更注册商标,即变更后的商标与其注册商标仍属于同类商标。(2) 如果在实际使用中改变了注册商标的本质特征,改变后的商标与原注册商标不再相似,如果改变后的商标上有注册标志,则构成假冒注册商标,甚至侵犯其他注册商标的专有权。(3) 一个词的商标只有在用普通字体改变时才被认为是自己改变的。但字体变化后,视觉效果发生了质的变化,如楷书中的汉字变为野草,印信变为花卉等。如果变更前后人们很难将两个商标联系起来,那就是假冒注册商标。(4) 图形商标非重要部分的变更,视为自行变更;重要部分的变更,视为假冒注册商标。(5) 图片和文字的组合商标,仅使用文字或者图形部分(单独使用的文字字体未改变)或者改变文字和图形的相对位置的,视为自行改变;将注册商标中的文字或者图形与其他图形或者文字重新组合的商标,以至于人们误以为它是新商标,是假冒注册商标。(6) 上述标准是相对的,而不是_的,商标变更的程度应根据具体情况而定。变更后的商标与原注册商标近似的,不一定自行变更;自行变更的,也可能侵犯他人使用该注册商标的专有权。

笔者认为:(一)自行变更注册商标,是指商标注册人在保持注册商标本质特征的前提下,擅自变更注册商标的商标,将变更后的商标作为注册商标使用的行为;商标注册人主观上以变更后的商标为原注册商标,予以公告,或者以原注册商标为注册商标,为变更后的非法使用商标的指控进行辩护;客观上,变更后的商标与原注册商标近似,相关公众将视为变更后的商标为原注册商标的一个或对应商标。(2) 如果原注册商标的本质特征发生改变,改变后的商标失去了与其他商标不同的原注册商标的可识别性和_性,不是原注册商标的同类商标,相关公众很难联系起来两个商标在一起。变更后的商标未经注册即作为注册商标使用的,构成假冒注册商标行为。(3) 上述判断标准也是相对的。遇有案件,应当综合分析判断。例如,经营者擅自使用注册商标的,虽然是对注册商标的非本质特征作了某些改变后的类似商标,在商业使用中明确作为不同于注册商标的新商标使用的,应当认定为假冒注册商标。

就本案而言,当事人在调味品上注册“太子美味”的图文商标的初衷是通过谐音表达调味品是“太子美味”的含蓄含义。当事人直接以“美味王子”字样申请调味品商标注册的,涉嫌“夸大商品质量具有欺骗性”、“容易引起公众对商品质量的误解”,且涉嫌违反《商标法》第十条_款禁止第(七)项、第(八)项规定,难以核准注册。因此,在实际使用中,当事人仅将注册商标中的“为”字第二次变形为“口”,并将商标中的汉字改为“美味王子”,未作其他任何改动。他们的主观意图明显是将变更后的商标作为梅威望子的注册商标使用,使注册商标的“美味王子”含蓄、笔直、洁白;客观上,与原注册商标相比,变更后的商标不仅与原商标相似,而且与原注册商标也有相似之处有很小的视觉差异。中文意思也是原注册商标的隐含意思。公众更倾向于将二者视为一体,而不是将变更后的商标视为新商标。此外,当事方在使用上的这种变化很容易导致对其货物质量的误解和不利影响,这直接挑战了商标局原核准“美王子”图形注册商标的合理性和维持其“美王子”图形注册商标的必要性。当事人拒不改正涉案使用行为的,商标局依照《商标法》第四十四条和《商标法实施条例》第三十九条_款的规定,撤销其“美王子”图形注册商标是_必要的。因此,本案应认定为自行变更注册商标,不应作为假冒注册商标进行查处。